Gangs

Forgiveness, Transparency and Community

Living in a country where 11 people a day are murdered (out of a population of six million) and writing expert testimony for asylum seekers from a country where 16 people a day are murdered (out of 8.5 million), I often wonder what could stop the killing. In El Salvador, some estimate that over 50 percent of killings can be attributed to two gangs: MaraSalvatrucha 13 and Mara 18. In Honduras, these actors are also present, as are major drug cartels and international trafficking organizations. All fight each other for control of neighborhoods and illicit markets and forcibly recruit youth into their ranks. Often, these youth have to commit a crime against another youth to be fully initiated.

In this way, the youth who joins the gang and the youth who resists or flees the gang have been neighbors, classmates, friends and family before they took different sides in an undeclared war. The environment of war though disguises this reality, this shared humanity. Instead, the community is divided. No one trusts. Everyone fears. Few stand up for what is right or speak out against what is wrong.

The community is broken.

And the death count climbs higher.

The violence in the region has various causes, but two recent articles shed light on the power of forgiveness and transparency to repair a community and its desire to demand better.

A BBC report (http://www.bbc.co.uk/programmes/p01wdl05) by Ruxandra Guidi centers on a mother in Denver, Colorado who loses her 3-year-old son in a drive-by shooting (for reference, there are about 100 drive-by’s in the US per month, with 25 victims on average, a third of whom are children). His shooter was a teenage gang member, and he is sent to jail. Over time though, he and the mother, Charletta, begin communicating. She learns that he received little guidance or love, and she feels compassion for him. At the same time, her older son — by then a teenager — joins the neighborhood gang. She worries about him and about losing him. She is conflicted, because she sees where her son could end up, and she sees the shooter in a still different light. The latter asks her to be his mother, since he does not have one. She agrees. She continues to help an organization who brings victim’s and perpetrator’s families together in order to fight crime and violence in their neighborhood.

In a New York Times piece (http://www.nytimes.com/interactive/2014/04/06/magazine/06-pieter-hugo-rwanda-portraits.html?smid=fb-share&_r=1), victim’s and their perpetrators stand side by side. They tell their stories of reconciliation 20 years after the Rwandan genocide, and the theme is that both parties felt a great weight lifted once they requested forgiveness and pardoned. Also, the perpetuators now help their former victims with tasks like building a new home, fetching water and providing support.

Neither community is perfect today, but I imagine they are better than what they were. Residents work together again. They explicitly state that they do not live in fear of each other.

And how can they? Their lives were and continue to be intertwined. What hurts one of them hurts them all, and this compassionate recognition has set them on a better path. … one that will hopefully lead to less killing and more community.

EL PERDÓN, LA TRANSPARENCIA Y LA COMUNIDAD

Vivir en un país donde 11 personas al día son asesinadas (de una población de seis millones de dólares) y escribir el testimonio de expertos para los solicitantes de asilo procedentes de un país en el que 16 personas al día son asesinadas (de 8,5 millones), a menudo me pregunto lo que podría dejar de el asesinato. En El Salvador, algunos estiman que más del 50 por ciento de las muertes se puede atribuir a dos bandas:. MaraSalvatrucha 13 y Mara 18 En Honduras, estos actores también están presentes, al igual que los principales carteles de la droga y las organizaciones internacionales de tráfico. Todos luchan entre sí por el control de los barrios y los mercados ilícitos y reclutar a la fuerza a los jóvenes en sus filas. A menudo, estos jóvenes tienen que cometer un crimen contra otro joven para ser plenamente iniciados.

De esta manera, los jóvenes que se une a la banda y los jóvenes que se resiste o huye de la banda han sido vecinos, compañeros de clase, amigos y familiares antes de que tomaran diferentes lados en una guerra no declarada. El entorno de la guerra a pesar de los disfraces de esta realidad, la humanidad compartida. En lugar de ello, la comunidad está dividida. No se confía en uno. Todo el mundo teme. Pocos defender lo que es correcto o hablar en contra de lo que está mal.

La comunidad está roto.

Y la cifra de muertos sube más alto.

La violencia en la región tiene varias causas, pero dos artículos recientes arrojan luz sobre el poder del perdón y la transparencia para reparar una comunidad y su deseo de reclamar mejor.

Un informe de la BBC (http://www.bbc.co.uk/programmes/p01wdl05) por Ruxandra Guidi se centra en una madre en Denver, Colorado, que pierde su hijo de 3 años de edad hijo en un tiroteo (para referencia, hay cerca de 100 de drive-by en los EE.UU. por mes, con 25 víctimas en promedio, un tercio de los cuales son niños). Su asesino era miembro de una pandilla de adolescentes, y es enviado a la cárcel. Con el tiempo, sin embargo, él y la madre, Charletta, empezar a comunicarse. Se entera de que recibió poca orientación o el amor, y ella siente compasión por él. Al mismo tiempo, su hijo mayor – para entonces un adolescente – se une a la pandilla del barrio. Ella se preocupa por él y por la pérdida de él. Ella está en conflicto, porque ve donde su hijo podría terminar, y ella ve el tirador en una luz sigue siendo diferente. Este último le pide que sea su madre, ya que él no tiene uno. Ella está de acuerdo. Ella sigue ayudando a una organización que trae víctima y las familias de los perpetradores juntos con el fin de luchar contra el crimen y la violencia en su vecindario.

En un artículo del New York Times (http://www.nytimes.com/interactive/2014/04/06/magazine/06-pieter-hugo-rwanda-portraits.html?smid=fb-share&_r=1), víctima y sus autores destacan al lado del otro. Cuentan sus historias de reconciliación 20 años después del genocidio de Ruanda, y el tema es que ambas partes consideraron un gran peso de encima una vez que pidieron perdón y perdonó. Además, los perpetradores ahora ayudan a sus antiguas víctimas, con tareas como la construcción de un nuevo hogar, ir a buscar agua y la prestación de apoyo.

Ni la comunidad es perfecto hoy, pero me imagino que son mejores de lo que eran. Los residentes trabajan juntos de nuevo. Ellos declaran expresamente que no viven en el miedo de unos a otros.

¿Y cómo pueden hacerlo? Sus vidas fueron y siguen entrelazados. Lo que duele uno de ellos les duele a todos, y este reconocimiento compasivo les ha puesto en un camino mejor. … Una que se espera conduzca a menos muertes y más de la comunidad.

Response letter to USA Today article on Recent Salvadoran Elections

I submitted this response to the USA Today’s Editorial Board to clarify several inaccuracies in their recent article, “Stopping drug cartels key issue in El Salvador election” (http://www.usatoday.com/story/news/world/2014/03/08/el-salvador-election-central-american-cartels/6162315/). The editorial board did not respond to me, so I am posting it here. As background, I have been living in El Salvador since October 2013, observed eight polling stations during the run-off elections, and am conducting research that examines to what extent drug cartels and gangs work together, if at all.

RESPONSE

How to combat escalating violence partially caused by two transnational gangs – not drug cartels – was the key issue in El Salvador’s recent elections. Importantly, both gangs – MaraSalvatrucha 13 and Mara 18 – began in the United States, not in El Salvador, Guatemala or Honduras, where they now have the largest presence. In each of these nations, both gangs have contributed to increasing crime and homicide, especially since 2007.

 While increasing presence of drug cartels in El Salvador may be partially responsible for increasing gang crime, little evidence currently exists that El Salvador is a key transit site for drugs (although neighbors Guatemala and Honduras are known to be key transit points). Furthermore, Salvadorans do not believe drugs are a problem, and few Salvadorans use drugs (although the importance of the problem to Salvadorans and number of drug users have increased each year by small amounts).

 Possible root causes of escalating gang violence – like increasing drug cartel influence, poverty or inequality – were scarcely debated. The article indicates that the US has funded judicial training and youth crime prevention initiatives (which would presumably get at root causes), but few programs actually exist. Instead, the US continues investing millions (compared to billions in places like Afghanistan, Iraq and Israel) in strategies that have failed to curb drug supply abroad or demand at home. In fact, money has knowingly contributed to an increase in human rights abuses committed by US-trained-and-funded military and police forces and has failed to address poverty and inequality that lead poor farmers and youth to grow or distribute precursors to drugs and to join gangs.

 Problematically, political corruption has been entrenched in Central America since its banana republic days and is likely no worse today. Gangs have proven themselves capable of bribing officials for the past two decades, which does call into question El Salvador’s willingness to combat crime. For this and aforementioned reasons, Central American migrants detained at the Rio Grande sector have fled to seek protection, not to traffic drugs, as the article insinuated. Most have legitimate asylum claims, even though several articles have irresponsibly reported otherwise over the past few months.

 El Salvador is not Mexico, Guatemala or Honduras. It uniquely tried to engage gangs in creating solutions after acknowledging that zero tolerance approaches failed to impact crime levels. Because of the complexity of the nation’s problems though, and because of significant opacity around the government-negotiated gang truce, violence has now likely surpassed pre-truce levels. Still though, both FMLN and ARENA candidates wanted to continue using the military to combat gangs. Instead, both need to focus on improving rule of law and opportunities available to the young and impoverished.

 As a final note, the claims that President-Elect Sanchez Ceren has ties to international narcotraffickers and MS13 are unsubstantiated and were part of a smear campaign by the right-wing ARENA party.

CARTA DE RESPUESTA A USA TODAY SOBRE RECIENTES ELECCIONES SALVADOREÑAS

Presenté esta respuesta al consejo editorial de USA Today para aclarar varias imprecisiones en su reciente artículo  “Detención de cárteles de la droga, tema clave en las elecciones El Salvador”(http://www.usatoday.com/story/news/world/2014/03/08/el-salvador-election-central-american-cartels/6162315/). El consejo editorial no me respondió, así que lo público aquí. Como trasfondo, he estado viviendo en El Salvador desde octubre del 2013, observé ocho centros de votación durante las elecciones de desempate, y estoy llevando a cabo una investigación que examina en qué medida los cárteles de las drogas y las pandillas trabajan juntos.

RESPUESTA

Cómo combatir el aumento de la violencia, parcialmente, causada por dos pandillas transnacionales – no cárteles de drogas – fue el tema clave en las recientes elecciones de El Salvador. Cabe destacar que ambas pandillas – Mara Salvatrucha y Mara 18 – comenzaron en los Estados Unidos, no en El Salvador, Guatemala u Honduras, donde actualmente tienen una mayor presencia.   En cada una de estas naciones, ambas pandillas han contribuido al aumento de la delincuencia y homicidio, especialmente desde el año 2007.

 Si bien, el aumento de la presencia de los cárteles de droga en El Salvador puede ser, parcialmente, responsable del incremento de la delincuencia de las pandillas, actualmente, existe poca evidencia de que El Salvador es un sitio clave de tránsito de drogas (aunque los vecinos Guatemala y Honduras son conocidos por ser puntos de tránsito clave). Por otra parte, los salvadoreños no creen que las drogas son un problema, y ​​son pocos los salvadoreños que las consumen (aunque la importancia del problema para ellos y el número de usuarios de drogas ha ido en aumento, cada año, en pequeñas cantidades).

Profundas causas posibles sobre el aumento de violencia de las pandillas – como el incremento de la influencia de cárteles de droga, la pobreza o la desigualdad – apenas se debatieron. El artículo indica que los Estados Unidos ha financiado la formación judicial e iniciativas de prevención de delincuencia juvenil (lo que presumiblemente influye en las causas fundamentales), pero en realidad existen pocos programas. En cambio, los Estados Unidos continúa invirtiendo millones (en comparación con miles de millones en lugares como Afganistán, Irak e Israel) en estrategias que no han logrado frenar la oferta de drogas en el extranjero o la demanda en el país. De hecho, el dinero ha contribuido, como es sabido, a un aumento de las violaciones de los derechos humanos cometidas por las fuerzas militares y policiales entrenadas y financiadas de Estados Unidos y no ha podido abordar la pobreza y la desigualdad que conducen a los agricultores pobres y a los jóvenes  a distribuir drogas y a unirse a las pandillas.

Problemáticamente, la corrupción política ha sido atrincherada en Centroamérica desde sus días de “República bananera” y probablemente, hoy en día no es peor. Las pandillas han demostrado ser capaces de sobornar a funcionarios durante las dos últimas décadas, lo cual pone en cuestión la voluntad de El Salvador para combatir la delincuencia. Por esto y por razones antes mencionadas, los migrantes centroamericanos detenidos en el sector del Río Grande han huido en busca de protección, no para traficar drogas, como el artículo insinuaba. La mayoría tienen reclamos legítimos de asilo, a pesar de que varios artículos han informado, irresponsablemente, de otra manera en los últimos meses.

El Salvador no es México, Guatemala u Honduras. Este, únicamente, trató de involucrar a las pandillas en la creación de soluciones, después de reconocer que la cero tolerancia aproxima caídas que impactan en los niveles del crimen. Debido a la complejidad de los problemas de la nación y debido a la opacidad significativa en torno a la tregua entre pandillas negociada por el Gobierno, la violencia ha superado, probablemente, los niveles previos a la tregua. Aún así, tanto los candidatos del FMLN y de ARENA querían continuar utilizando a los militares para combatir a las pandillas. En cambio, ambos necesitan centrarse en la mejora del Estado de Derecho y las oportunidades disponibles para los jóvenes y los pobres.

Como nota final, las afirmaciones de que el Presidente electo, Sánchez Cerén, tiene vínculos con narcotraficantes internacionales y MS13 carecen de fundamento y eran parte de una campaña de desprestigio por el partido de derecha, ARENA.